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Alajuelense regresó a las prácticas el pasado 12 de junio con la mira puesta en la Merconorte. Ese día, el entrenador liguista, Guilherme Farinha (de pie), supervisó las pruebas.


Salto adelante

Alajuelense debuta mañana en la Copa Merconorte


Arnoldo Rivera Jiménez
Redactor de La Nación

Un torneo todavía muy joven le abre las puertas al representante de un país futbolero que busca un puesto más allá del escenario usual.

Liga Deportiva Alajuelense debuta mañana en la Copa Merconorte ante el Alianza Lima de Perú, válido por el grupo B. Sin embargo, el partido de apertura será esta noche con el duelo entre El Nacional de Ecuador y Estudiantes de Mérida, Venezuela.

Para los ticos será, entonces, la oportunidad de participar en una competencia –sin la tradición ni el prestigio de la Copa Libertadores de América, es cierto– pero que permite "mostrarse" en una plaza como la suramericana, de difícil acceso a los equipos centroamericanos.

Los manudos, actuales campeones nacionales, son el primer equipo de la región en tomar parte del torneo que acuña dos ediciones.

Ambas fueron ganadas por representantes colombianos: en 1998, el trofeo se lo adjudicó el Atlético Nacional de Medellín, rival de los rojinegros este año.

La segunda edición quedó en el palmarés del América de Cali.

El partido, por razones de uso de satélite para la difusión a 54 países, está programado para las 8:40 p. m.

No habrá televisión para Costa Rica, aunque sí será transmitido por radio.

Alajuelense integra el grupo B de la Merconorte. Además de sus rivales de mañana por la noche, deberá enfrentarse al Nacional colombiano y al Necaxa de México.


En busca de roce

La Merconorte es un torneo por invitación de la Confederación Sudamericana de Futbol (Conmebol) y es auspiciado por la empresa Teledeportes.

Participan un total de 16 equipos –de Colombia, México, Venezuela, Bolivia, Perú y Costa Rica– dividos en cuatro grupos.

La primera fase concluye el 12 de agosto; las semifinales se jugarán del 18 al 26 de agosto y el 1º y el 8 de noviembre será la final.

El futbol de la zona de Concacaf –con la excepción reciente de México– es casi un ilustre desconocido en las tierras del sur del continente.

Ni qué decir de los centroamericanos.

Ahí reside la importancia de jugar un torneo (del cual los liguistas recibirán ¢54 millones por su participación en la primera fase) contra equipos de esa parte del subcontinente.

Y forma parte de la estrategia de internacionalización que los directivos manudos pretenden imprimir a su institución, cuyo primer paso se dio en Las Vegas.

"Representa un salto cualitativo, es un plano diferente a lo usual. Se juega por puntos y por dinero", apuntó Rafael Ortiz, vicepresidente liguista.

Según el directivo, participar en este torneo les representó asomarse a lo que significa las competencias en ese ámbito.

"El roce con la organización suramericana nos obligó a ampliar los horizontes y ajustar los parámetros administrativos a las exigencias de la Merconorte: es un aprendizaje para la institución", aseveró Ortiz.

Un salto adelante en un nivel, hasta ahora, desconocido. Ahí está el reto de los manudos.


Los rivales

Un equipo muy rígido tácticamente, pero de buen toque (Alianza), otro que gusta del espectáculo (Atlético Nacional) y uno especialista en las grandes lides internacionales (Necaxa), constituyen los rivales de Alajuelense en la Copa Merconorte.


Alianza a levantar

Enemistado con las buenas campañas en los últimos años, el Alianza Lima de Perú afronta el reto de la Copa Merconorte como una especie de laboratorio para recomponer filas y ensayar las estrategias de su nuevo entrenador, el brasileño Arthur Bernardes.

El estratega sustituyó al colombiano Jorge Luis Pinto.

Malas contrataciones, cambios sobre la marcha y la baja de varios de sus extranjeros inciden en esa discreta campaña.

Los grones (negros al revés), como se conoce al club aliancista, es uno de los equipos más populares de ese país.

Sin opción al título, que el domingo quedó en manos del Universitario (su eterno rival), apenas igualó ese día a uno con el colero Municipal.

"Marchan cuartos, pero nadie sabe cómo", afirmó el periodista Patricio Espejo, del diario El Comercio. Sus 23 goles anotados y 21 recibidos en 21 juegos del Apertura delatan a un equipo que le cuesta marcar y no es tan fuerte en defensa.

"Alianza mantiene un 4-4-2 muy rígido. El uruguayo Galileo Percovich es el guardameta titular, pero se encuentra muy cuestionado", aseveró Espejo.

Sin embargo, como es norma en el futbol peruano, le brinda un buen tratamiento a la pelota y en el medio campo marca muy fuerte: los hermanos John y Paulo Hinostroza se reparten la contención.

"Creemos que por ir de visita va a especular mucho y es posible que opte por un 3-5-1-1".

No es muy veloz, basa su juego en las jugadas con pelota detenida, y en ese apartado el volante Marco dos Santos, Marquinho, es el mayor peligro para los interereses del rival.

Otro a cuidar es el delantero paraguayo Arístides Rojas, quien si bien no tiene el nivel mostrado en Francia 98, es un punta de cuidado.


Necaxa: equipo con oficio

A pesar de que no cerró con mucho éxito su participación en el pasado Torneo de Verano en México (fue eliminado por los Pumas de la UNAM), el Necaxa es un equipo de mucho oficio.

Tercer lugar del I Campeonato Mundial de Clubes –superó al Real Madrid de España– es un club con una mentalidad ganadora envidiable: cuenta con varios títulos y finales jugadas en la década del 90 y es el actual monarca de la Concacaf.

Ese título lo ganó en Las Vegas, Estados Unidos, a Liga Deportiva Alajuelense (2 a 1), por lo que el juego del 3 de agosto tendrá un aire de revancha.

Aunque, según lo que apunta el periodista mexicano y corresponsal de la Cadena Fox, Eduardo Camarena, el grupo ya sufrió variantes muy significativas con respecto al que jugó el torneo de Brasil, en enero pasado.

Mas la base se mantiene y, en ese sentido, el ecuatoriano Alex Aguinaga continúa como el "mariscal de campo" de los Rayos en la fase ofensiva en tanto Sergio Almaguer maneja la fase defensiva. La zaga se reforzó con la llegada el seleccionado azteca Gandhi Vega.

También sigue Raúl Arias al mando del banquillo.

Forma, usualmente, con un 4-4-2 y gusta de jugar al contragolpe.

"Tiene mucho oficio para defenderse y sabe desdoblarse muy rápido al ataque. Aquí creo que a este equipo le sentará muy bien Hernán Medford (quien llega procedente del León)", apuntó Camarena.

Necaxa es uno de los equipos con más tradición en el futbol mexicano y fue fundado en 1914 por la Compañía de Luz, que abastecía en aquel entonces a México.

Su nombre lo tomó de una población cercana a la ciudad de Puebla, donde se encontraba una represa.


Alético nacional: Fuerza criolla con toque

Únicamente con jugadores colombianos, el Atlético Nacional de Medellín intentará prolongar la hegemonía cafetera en el joven torneo, y repetir el éxito de 1998 cuando se convirtió en el ganador de la primera versión.

Se presenta con las bajas, sensibles, del meta Miguel Calero y de Néider Morantes (vendidos al futbol mexicano).

Pero el actual campeón de Colombiatiene elementos dignos para tomar en cuenta. Señalemos a Víctor Aristizábal y al joven Tressor Moreno.

El primero se ha visto obligado a cumplir funciones de volante creativo, dada la ausencia de un jugador que ocupe de forma natural ese puesto; el segundo es un delantero hábil y definidor con cualquier pierna o bien de cabeza.

Su compañero de ataque es Darío Muñoz: no es tan habilidoso, pero no se le puede dar un centímetro de cancha porque hace "una trastada" en el marco contrario.

No cuenta con opciones para participar en la próxima edición de la Copa Libertadores y llegará en medio de un receso de 15 días del campeonato nacional de su país.

Es un equipo muy "colombiano" en su estilo de jugar: toca y toca, según aseguró el periodista Manuel Castillo, del rotativo El Tiempo.

Se distingue por su futbol ofensivo, aunque no se defiende muy bien. "Si no ataca se le desbarata el partido. Toca bien el balón y explota muy bien los espacios vacíos".

Juega en el estadio Atanasio Girardot, con capacidad para 50.000 espectadores, y es uno de los más tradicionales del país: se fundó en 1935 con el nombre de Atlético Municipal. Cambió de nombre en 1948, cuando dio el paso al profesionalismo.

En sus vitrinas cuenta con siete títulos nacionales.


Los grupos

Estos son los grupos de la tercera edición de la Copa Merconorte que se inicia mañana. Alajuelense se encuentra en el B, cuyo calendario se ofrece completo.

GRUPO A

Estudiantes de Mérida (Venezuela), Guadalajara (México), América de Cali (Colombia), El Nacional (Ecuador).

GRUPO B

Alajuelense (Costa Rica), Necaxa (México), Atlético Nacional (Colombia), Alianza Lima (Perú).

Mañana, 8:40 p. m.: Alajuelense-Alianza Lima.

12 de julio, en Medellín: Atlético Nacional-Necaxa.

2 de agosto, en Lima: Alianza Lima-Atlético Nacional.

3 de agosto, en México, Distrito Federal: Necaxa-Alajuelense.

24 de agosto, en Lima: Alianza Lima-Necaxa.

30 de agosto, en Medellín: Atlético Nacional-Alajuelense.

13 de setiembre, en Lima: Alianza Lima-Alajuelense; en México D. F.: Necaxa-Atlético Nacional.

20 de setiembre, en Medellín: Atlético Nacional-Alianza Lima.

21 de setiembre, en Alajuela: Alajuelense-Necaxa.

4 de octubre, en Alajuela: Alajuelense-Atlético Nacional.

5 de octubre, en México D. F.: Necaxa-Alianza Lima.

GRUPO C

Toluca (México), Millonarios (Colombia), Barcelona (Ecuador), Universitario de Deportes (Perú).

GRUPO D

Oriente Petrolero (Bolivia), Pachuca (México), Emelec (Ecuador), Sporting Cristal (Perú).



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