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Foto Principal: 1587282
La aeronave WB-57 –de 21 metros de largo y 37 metros de ancho en sus alas– ya ha visitado Costa Rica en el pasado.
Archivo
Investigará la formación de nubes y su papel en el calentamiento global

NASA realizará gran misión científica desde suelo tico

Tres aviones recopilarán datos atmosféricos a lo largo de julio y agosto
Hangar en el Juan Santamaría está en reparación para hospedar la misión

Debbie Ponchner
dponchner@nacion.com

Tres aviones-laboratorio de la NASA surcarán los cielos de Costa Rica y Panamá, durante julio y agosto, en busca de datos atmosféricos que permitan entender la formación de nubes en la región de los trópicos y su papel en el calentamiento del planeta.

El 15 de julio dará inicio la Tropical Composition, Cloud and Climate Coupling (TC4) , donde Costa Rica será nuevamente escenario – y colega– de una ambiciosa misión científica del programa “Ciencias de la Tierra” de la agencia espacial estadounidense.

Esta semana en Washington D. C., personeros del Centro Nacional de Alta Tecnología (Cenat) y la NASA firmaron el acuerdo mediante el cual se permitirá la operación de la misión y sus tres aviones desde el aeropuerto internacional Juan Santamaría, confirmó Pedro León Azofeifa, director del Centro.

“Es la misión más grande que va a realizar la NASA fuera de Estados Unidos”, dijo León.

Los aviones que participarán en la misión son el WB-57, el ER-2 y un DC-8. Los dos primeros son bombarderos que han sido transformados en naves capaces de llevar instrumentos científicos a grandes altitudes (20 kilómetros). El tercero es un avión comercial adaptado para llevar tanto a investigadores como sus aparatos de medición.

Junto a los aviones vendrán 230 científicos y técnicos de la NASA para apoyar la misión que está valorada en unos $20 millones, señaló Oliver Gómez, coordinador de misiones aerotransportadas en el Cenat y el coordinador de la misión por parte de Costa Rica.

El proyecto estará administrado por Marilyn Vasques, del Centro Ames de la NASA. David Starr, del Centro Espacial Goddard, y Brian Toon, de la Universidad de Colorado, serán los científicos a cargo de la campaña científica.

La misión. El trabajo de la TC4 se dividirá en dos grandes ejes temáticos. Por un lado, los investigadores están interesados en observar las corrientes de aire ascendente y descendente en las costas de Costa Rica y el golfo de Panamá.

Se trata de grandes columnas de aire que convergen en esta región y llevan en su proceso de ‘sube y baja’ partículas y gases de una capa de la atmósfera a otra.

Lo que sospechan los investigadores es que esas corrientes pueden ser las responsables de llevar a las capas superiores de la atmósfera, la tropopausa y la estratosfera, partículas y gases que contribuyen al calentamiento global.

Por el otro, los científicos estudiarán los cirros, delgadas nubes compuestas por cristales de hielo que se encuentran a unos 15 kilómetros sobre la superficie de los trópicos.

Los cristales de esas nubes reflejan la luz solar, evitando que los rayos ingresen al planeta, pero también evitan que calor de la superficie logre salir, contribuyendo al calentamiento global.

Las investigaciones consistirán en realizar mediciones in-situ y con sensores remotos de distintas variables en la atmósfera.

La información servirá tanto para aumentar el conocimiento de la región como para validar las mediciones que realizan cuatro satélites de la NASA enfocados a evaluar la salud del planeta: el Aura, CloudSat, Calipso y Aqua.

Para ello, cada avión realizará al menos 10 vuelos y en algunas ocasiones las naves volarán de forma simultánea, explicó Oliver Gómez.

Los vuelos simultáneos se realizarán a la 1:30 a. m. o a la 1:30 p. m.; momento en que los cuatro satélites de la NASA vuelan sobre nuestro país.

Ciencia tica. Si bien la misión es una iniciativa de la NASA, Costa Rica también participará en la investigación.

Científicos del Instituto Meteorológico Nacional y de las universidades Nacional y de Costa Rica realizarán los proyectos Ticosonde y Ozonosonde.

Estos proyectos consisten en el envío de radiosondas a la troposfera que recogen en su camino datos sobre la temperatura, la presión atmosférica y la concentración de gases como el ozono.

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